décès de la légende galloise Phil Bennett

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Le demi d’ouverture des Grands Chelems 1976 et 1978 est décédé ce dimanche à l’âge de 73 ans.

Il était, avec son prédécesseur à l’ouverture du XV du Poireau, Barry John, le demi de mêlée Gareth Edwards et l’arrière JPR Williams, l’une des quatre légendes du rugby gallois. Phil Bennett a connu 29 sélections de 1969 à 1978, signant au passage deux Grands Chelems, en 1976 et 1978, avec le pays de Galles.

Il gagne ses galons de titulaire dans le Tournoi 1973, avec la retraite de Barry John, et forme une charnière mémorable avec Gareth Edwards, qui conduit les Gallois au Grand Chelem en 1976. L’année suivante, Bennett marque l’histoire du rugby par une causerie d’avant-match adressée à ses coéquipiers avant de recevoir les Anglais à l’Arms Park. «Regardez ce que ces bâtards ont fait au Pays de Galles. Ils ont volé notre charbon, notre eau, notre acier. Ils achètent nos maisons et n’y vivent que quinze jours par an. Que nous ont-ils donné ? Absolument rien. Nous sommes exploités, violés, dominés et punis par les Anglais, et ce sont eux que vous affrontez cet après-midi», lance-t-il dans le vestiaire. Ce jour-là, les Gallois l’emporteront 14-9…

Ses performances sous le maillot des Lions ont également fait beaucoup pour sa notoriété. En 1974, il est à la baguette lors de la tournée victorieuse des Lions britanniques en Afrique du Sud. Il y joue les quatre test-matches et marque 26 points. Un an plus tôt, Phil Bennett entrait à jamais dans l’histoire avec une action exceptionnelle.

Il relance un ballon récupéré à 10 mètres de sa ligne pour un essai inscrit par Gareth Edwards après seulement deux minutes de jeu contre la Nouvelle-Zélande. En 2005, Phil Bennett était entré au Hall of Fame du rugby mondial.

Né à quelques kilomètres de Llanelli, Phil Bennett avait passé toute sa carrière sous le maillot des Scarlets, disputant 413 matches pour plus de 2 500 points inscrits.


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