Virologie : des accidents de laboratoires nombreux, des expériences de plus en plus dangereuses

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1977 Une épidémie mondiale de grippe fait 700 000 morts. Le virus responsable, identique à une souche qui ne circulait plus depuis quinze ans, provenait à l’évidence d’un laboratoire.

2001 Une série d’attentats à l’anthrax (bacille du charbon) aux Etats-Unis tue cinq personnes et en infecte dix-sept. L’auteur présumé, Bruce Ivins, qui s’est suicidé durant l’enquête, était un scientifique du laboratoire gouvernemental de biosécurité de Fort Detrick, dans le Maryland.

2004 Le virus du SRAS s’échappe à deux reprises d’un laboratoire de haute sécurité en Chine (l’Institut chinois de virologie de Pékin), infectant deux scientifiques et six autres personnes, dont une perdra la vie. Sa faible contagiosité évite que ces fuites ne se transforment en pandémie.

2005 Des chercheurs américains reconstruisent le virus originel de la grippe espagnole de 1918, la plus meurtrière de l’histoire, à partir d’un cadavre exhumé du permafrost.

2007 Une épidémie de fièvre aphteuse bovine est provoquée par une fuite, par le biais d’effluents liquides, au laboratoire de haute sécurité (P4) de l’Institut pour la santé animale, à Pirbright, au Royaume-Uni.

2012 Deux équipes, aux Etats-Unis et aux Pays-Bas, annoncent avoir rendu contagieux chez le furet, donc possiblement chez l’homme, un virus grippal particulièrement létal, provoquant une levée de boucliers. Un moratoire de quelques mois s’ensuit.

2014 L’Institut Pasteur égare 2 349 tubes contenant du SRAS. L’institut affirme que les échantillons en question ont probablement été détruits, et les experts indépendants saisis jugent qu’ils avaient « un potentiel infectieux nul ».

2013 à 2015 Une série de plusieurs centaines d’incidents dans des laboratoires de haute sécurité gouvernementaux américains est révélée par la presse (expéditions d’échantillons non inactivés, grippe mortelle étiquetée grippe saisonnière, animaux infectés qui s’échappent, etc.). Il n’y a aucune victime, mais les pathogènes impliqués incluent des grippes mortelles, le virus Ebola et le bacille du charbon.

2014 à 2017 Les Instituts américains de la santé (NIH) instaurent un moratoire sur le financement de la recherche impliquant des expériences de gain de fonction, le temps de définir une nouvelle réglementation. Celle-ci, critiquée pour son ambiguïté, devrait être révisée avant la fin de 2022.

2015 Ayant obtenu une dérogation au moratoire des NIH, Ralph Baric (université de Caroline du Nord) crée avec son équipe une chimère entre le SARS-CoV-1 et un coronavirus de chauve-souris fourni par l’Institut de virologie de Wuhan. Il parvient à infecter des cellules respiratoires humaines avec ce virus, suscitant des protestations.

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