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Photo : Boris Mikhaïlov, témoin critique de l’Ukraine

L’artiste Boris Mikhaïlov, né en 1938, était encore en culottes courtes quand il a compris le danger des images et leur potentiel subversif. Il a grandi à Kharkiv, alors que l’Ukraine faisait encore partie de l’URSS. « J’étais à la maternelle, raconte le photographe rencontré à Paris. Ma mère avait emballé mon petit déjeuner dans une feuille de journal. Bien évidemment, il y avait une photo de Staline et d’autres dirigeants. Le gras de mon sandwich avait coulé sur le visage de Staline. Des enfants sont aussitôt allés me dénoncer comme “ennemi” ! Heureusement, l’institutrice était intelligente et il n’y a pas eu de conséquences. Mais cette dénonciation m’a marqué. »

Dans l’œuvre qu’il a développée depuis les années 1960, Boris Mikhaïlov semble avoir bien retenu cette amère leçon. La riche rétrospective que lui consacre la Maison européenne de la photographie (MEP), à Paris, en une vingtaine de séries et près de 800 images, aligne des photos qui décrivent autant la réalité qu’elles la mettent à distance. De la vie en Ukraine, sous l’URSS et après, les photos de Mikhaïlov offrent un reflet ironique et déformé. « J’ai fabriqué un triangle avec trois éléments : la beauté, la nécessité impérieuse et l’effroi », résume le photographe à la petite barbiche, toujours accompagné de sa femme et collaboratrice Vita.

Le parcours de la MEP, très pédagogique, donne les clés nécessaires pour décrypter cette œuvre singulière et grinçante, qui slalome – et parfois dérape – entre le documentaire, la démarche conceptuelle et la performance.

Négatifs collés

On n’échappe pas à son enfance, et peut-être le souvenir du portrait de Staline en surimpression a-t-il inspiré à Boris Mikhaïlov l’une de ses plus belles séries : Yesterday’s Sandwich (1966-1968). Au son d’une musique planante tirée de l’album The Dark Side of the Moon (1973), de Pink Floyd, sont projetées sur le mur des images absurdes et étranges. Cette œuvre hypnotique est née par accident, lorsque le photographe négligent a jeté sur son lit deux négatifs couleur qui se sont collés entre eux. Fasciné par le résultat, l’artiste a combiné des photos de toutes sortes, scènes de rue, nus ou portraits pour créer des collages inquiétants aux accents surréalistes. Un corps nu se craquelle, changé en statue ; une main géante émerge des ruines ; des plumes de paon sortent d’une paire de fesses ; un visage pleure des larmes noires – ce sont en fait des collants qui sèchent sur un fil.

Du lourd carcan visuel régnant à l’époque, Boris Mikhaïlov a fait sa palette, jouant avec les règles avec malice, retournant le langage de la propagande contre elle

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